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Pingüino emperador

Pingüino emperador

El pingüino emperador es una especie de ave esfenisciforme, que pertenece a la familia Spheniscidae. En el grupo de los pingüinos destaca como el mayor en dimensiones. Al igual que el resto de los miembros de su familia no puede volar, y posee alas rígidas y planas, así como un cuerpo hidrodinámico adaptado para nadar.

Este ejemplar es endémico de la Antártida. Según investigaciones realizadas, el pingüino emperador fue descrito en 1844 por el zoólogo inglés George Robert Gray, quien le confirió la denominación en honor al naturalista alemán Johann Reinhold Forster. Este último acompañó al capitán James Cook en su segundo viaje por el Pacífico, y fue el descubridor de cinco especies de pingüinos.

En la actualidad, junto al pingüino rey, el pingüino emperador es una de las dos especies existentes que pertenecen al género Aptenodytes. Asimismo, numerosas evidencias demuestran una tercera especie incluida en este grupo: el pingüino Ridgen (A. ridgeni), del cual se encontraron registros fósiles de finales del Plioceno, en Nueva Zelanda.

CARACTERÍSTICAS DE LA ESPECIE

El pingüino emperador adulto puede medir entre 115 y120 cm. de altura, y pesar desde 22 hasta 45 kg. El peso en esta especie varía según el sexo (los machos pesan generalmente más que las hembras), y la temporada del año, pues estos ejemplares almacenan importantes reservas de grasa para enfrentar los períodos de muda y ayuno. Se conoce que el pingüino emperador macho pierde mucho peso mientras incuba los huevos.

Al igual que el resto de las especies de pingüinos, el emperador posee un cuerpo hidrodinámico para minimizar la resistencia del agua al nadar, y alas similares a aletas. Las patas están situadas muy atrás en el cuerpo por lo cual su andar es torpe en tierra, mientras en el agua funcionan como timones. La cola es corta y firme, con plumas robustas.

Por su parte, el pico mide alrededor de 8 cm. de longitud, y es ligeramente curvado hacia abajo. La mandíbula superior del pico es negra, y la mandíbula inferior puede ser de color rosa, naranja o lila. La lengua presenta púas orientadas hacia atrás para evitar que las presas se escapen cuando son capturadas. Los individuos jóvenes tienen los auriculares, la barbilla y la garganta de tono blanco, y el pico negro.

Orca y pingüinosPor su parte, los adultos tienen las plumas dorsales de un color negro intenso, que cubre la cabeza, la barbilla, la garganta, la espalda, la zona dorsal de las aletas y la cola. La separación del plumaje negro del claro se encuentra bien definida.

Asimismo, las áreas inferiores de las alas y el vientre son de color blanco, y adquieren un tono amarillo pálido hacia la parte superior del pecho; mientras los auriculares son de color amarillo brillante.

De igual forma, las plumas del pingüino emperador se torna marrón antes de la muda anual, que se produce en enero y febrero, y dura alrededor de 34 días. Se conoce además que las plumas en esta especie surgen de su piel cuando han alcanzado un tercio de su tamaño total, y antes de que pierdan las viejas. Tal sistema de renovación mejora su impermeabilidad y su protección contra el frío. Durante la muda, los pingüinos emperadores no nadan.

En los pingüinos emperadores la vocalización es determinante para llamar e identificar a la pareja, así como a la descendencia, entre todos los individuos de la colonia. Por tal motivo, su reclamo es nasal, y se conforma a partir de un complejo juego de llamadas a dos voces.

Esta especie es la única de los pingüinos que en sus vocalizaciones utiliza dos bandas de frecuencia simultáneamente. De tal interacción surge un ritmo que, según diversos estudios, representa un modo de aumentar el contenido de información en las llamadas de reconocimiento individual.

El pingüino emperador es un animal social en su comportamiento de nidificación y de búsqueda de alimento. Suele cazar en grupo o parejas, y coordinar sus zambullidas y salidas a la superficie. Asimismo, puede ser activo durante el día o durante la noche.

REPRODUCCIÓN

Un rasgo distintivo de esta especie es su reproducción, y es que a diferencia de los otros pingüinos su ciclo reproductivo anual comienza justo con el invierno antártico (marzo-abril).

Para tener sus polluelos, el pingüino emperador recorre entre 50 y 120 km., para llegar a las colonias de cría. Expertos consideran que el viaje de estos pingüinos se relaciona con la disminución de la duración del día. Verdadero o no, lo cierto es que los pingüinos emperadores emprenden cada año un largo viaje, en el cual escogen a su pareja (para toda la vida) y se enfrentan a grandes peligros para perpetuar la especie.

Imágenes de pingüinos emperadoresTras el cortejo, que siempre se realiza aunque la pareja sea de años anteriores, la hembra pone un huevo que el macho incuba durante dos meses. Y es que la hembra inicia un viaje de retorno al mar en busca de alimentos, los cuales serán suministrados a los polluelos una vez nacidos.

Durante su misión, el macho no se alimenta y sufre con firmeza los embates del violento clima que impone en invierno. Asimismo, debe velar porque el huevo no toque el suelo frío pues el embrión podría morir automáticamente. También debe vigilar a las aves que intentarán robarle el huevo para ingerirlo.

Tras el regreso de la hembra, corresponde a ella brindarle calor a la cría, mientras el macho parte al mar para alimentarse. Los polluelos del pingüino emperador generalmente están cubiertos de un plumón de color gris plateado y tienen la cabeza negra y la cara blanca. Los pequeños pesan alrededor de 315 g.

ALIMENTACIÓN

La dieta del pingüino emperador se compone fundamentalmente de peces, y suele incluir crustáceos como el kril y cefalópodos como el calamar.

Esta especie puede permanecer sumergida hasta 18 minutos, a más de 500 m., mientras caza. Los emperadores buscan sus alimentos en zonas de mar abierto del océano Antártico, específicamente en áreas sin hielo o en grietas en el banco de hielo.

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